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Funeral Homes, Families Ponder Deaths In The Age Of COVID-19

Más funerales, y luto, por internet en los tiempos de COVID-19

Escrito el 25 Mar 2020
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(Versión en español al final)
As COVID-19 cases spread across the nation, disrupting daily routines for the living, growing numbers of U.S. businesses and families are changing how they deal with the dead.

Funeral homes — already well-versed in ways to prevent disease — are implementing even stricter protocols to handle bodies infected with the novel coronavirus.

Families of people who die from any cause, not just COVID-19, are being asked to scale back how they memorialize their loved ones by changing or postponing funeral services, limiting the number of people who can attend and increasingly using online tools.

“The overwhelming majority of families understand,” said Matt Levinson, president of a Maryland funeral home that is limiting private graveside services to 10 people or fewer to comply with federal guidelines. “They’re not happy about it, but they understand that safety is more important.”

In Washington state, where more than 1,100 people have been infected by the virus and more than 65 have died from the disease, funeral homes in the Seattle area and beyond are bracing for more bodies.

“Once the medical system gets overwhelmed, who’s next?” said Sandra Walker, president of the Washington Cemetery, Cremation and Funeral Association. “That would be us.”

Across the U.S., about 7,800 people die each day from any cause, a number that is only expected to increase. It’s impossible to predict how many people will die from COVID-19 disease, with U.S. estimates ranging from tens of thousands to more than 2 million in a worst-case scenario.

That’s expected to fuel a grim rise in business for mortuaries and crematoriums, said Barbara Kemmis, executive director of the Cremation Association of North America. Nearly 55% of people in the U.S. opt for cremation, with about 40% choosing traditional burials.

“We’ve come out of the flu season and, for much of the U.S., the winter weather, where death rates are usually higher,” Kemmis said. “What a lot of funeral businesses are preparing for now is no slowdown.”

Federal government guidelines banning gatherings of more than 10 people, plus state and local directives ordering residents to shelter in place, will curtail all but the most basic rituals.

More than 7,700 cases of COVID-19 have been confirmed in the U.S., and more than 115 deaths, although infectious-disease experts say those figures are likely vast undercounts.

In Washington, D.C., Arlington National Cemetery is closed to the general public to stem the spread of infection. Though funerals can still be held there, at least three dozen have been postponed in the past week, said Barbara Lewandrowski, the site’s director of public affairs.

“Each individual family has a personal reason for waiting,” she said.

Jack Mitchell, a spokesman for the National Funeral Directors Association and director of a Baltimore funeral home, had a service scheduled for Thursday at a local retirement center. Amid coronavirus concerns, the center abruptly canceled the reception and post-cremation burial ceremony.

“I’m going to hold the urn and they’ll have the service at a later time,” Mitchell said.

As funeral workers handle more bodies potentially infected with the COVID-19 virus, they’re doubling down on their usual precautions to avoid disease, said Rob Goff, executive director of the Washington State Funeral Directors Association.

“We’re not sure how long the virus will last on deceased human tissue at this point,” he said.

Workers transporting bodies are advised by health officials to place masks over the mouths and noses of those who have died because bodies can exhale the virus when moved. Workers also should use double body bags to contain them, Goff said. Guidelines from the Centers for Disease Control and Prevention call for disinfecting the outside of body bags and following embalming precautions for hard-to-kill viruses.

Funeral homes are discouraging touching or kissing the bodies of people who have died of COVID-19, said Bob Achermann, executive director of the California Funeral Directors Association.

“Those cultures where you may have different customs, such as bathing the body or a shroud, you may think about whether that’s advisable when COVID-19 was the diagnosis,” he said.

More funerals — and the arrangements for them — are being conducted online, Achermann added, to protect staff, families and guests from potential infections.

As a result, demand is surging for virtual funeral webcasts and other online services. Funeral-related websites, including eCondolence.com and shiva.com, have seen a “tremendous increase” in online traffic, said Michael Schimmel, chief executive of Sympathy Brands, an online marketplace.

“People just want to make sure they do the right thing,” he said.

David Lutterman, the chief executive of OneRoom, an international firm that has specialized in livestreaming funerals for the past decade, said the company’s 100,000 weekly views have spiked about 60%.

“It’s almost like the ability to stream a service has suddenly become the most important thing a funeral home can do,” said Lutterman.

Still, the crisis is difficult for families who may not be able to mourn in their usual way. At the Sol Levinson & Bros. funeral home in Pikesville, Maryland, staff members are advising Jewish clientele to forgo the traditional sitting shiva ritual that invites mourners to gather at the family’s home, Levinson said.

In Hayward, California, where a shelter-in-place order is in effect, in-person viewings continue at Chapel of the Chimes, a 61-acre cemetery and funeral home complex. But visitors there are being asked to stagger their arrivals to keep groups smaller than 10, and to follow social-distancing and hygiene guidelines.

“Our families are being incredibly gracious,” said General Manager David Madden, noting that funeral homes are considered essential businesses that can remain open.

Many funeral directors in Washington state are limiting the number of family members allowed in waiting rooms and offices, or they’re conducting business using email, remote document signing and other electronic tools. That means less in-person support for families.

“Typically, when people are grieving, they like to console each other,” Walker said. “It’s already a tough time for families, and this kind of compounds their grief.”

Walker and others are watching closely as public health experts work to slow growing numbers of COVID-19 cases. She’s seen the frightening reports from Italy, where traditional funerals have been outlawed and bodies are piling up in hospital morgues.

She wouldn’t speculate about whether that scenario could happen in the U.S.

“I don’t want to say we’re going to be Italy,” she said. “I just think we have to do one day at a time. I told my team today, It might be one hour at a time.”

Photo Credit: Brand X Pictures/Getty Images

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A medida que los casos de COVID-19 se propagan por todo el país, modificando dramáticamente las rutinas de las personas, un número creciente de empresas, y familias, están cambiando la forma en que lidian con los muertos.

Las funerarias, que ya conocen bien cómo prevenir enfermedades, están implementando protocolos aún más estrictos para manejar cuerpos infectados con el nuevo coronavirus.

A las familias de personas que mueren por cualquier causa, no solo COVID-19, se les pide que conmemoren a sus seres queridos en eventos breves, o que cambien o pospongan servicios funerarios. También que reduzcan el número de asistentes, y que utilicen cada vez más las herramientas en línea.

"La gran mayoría de las familias entiende", dijo Matt Levinson, presidente de una funeraria de Maryland que está limitando los servicios privados junto al féretro a 10 personas o menos para cumplir con las pautas federales. "No los satisface, pero entienden que la seguridad es más importante".

Se han confirmado más de 10,700 casos de COVID-19 en el país, con más de 115 muertes, aunque los expertos en enfermedades infecciosas dicen que puede haber más casos.

En el estado de Washington, donde más de 1,100 personas han contraído el virus y más de 65 han muerto, las funerarias Seattle y otras áreas están recibiendo más cuerpos.

"Una vez que el sistema médico se colma, ¿quién es el próximo?", dijo Sandra Walker, presidenta de la Washington Cemetery, Cremation and Funeral Association. "Seríamos nosotros".

En los Estados Unidos, alrededor de 7,800 personas mueren cada día, un número que solo se espera que aumente. Es imposible predecir cuántas personas morirán a causa de COVID-19, con estimaciones que van desde decenas de miles hasta más de dos millones, en el peor escenario.

Se espera que eso genere un aumento sombrío en los negocios funerarios y crematorios, dijo Barbara Kemmis, directora ejecutiva de la Cremation Association of North America. Casi el 55% de las personas en el país optan por la cremación, y aproximadamente el 40% elige entierros tradicionales.

"Hemos salido de la temporada de gripe y del clima invernal en gran parte del país, cuando las tasas de mortalidad suelen ser más altas", dijo Kemmis. "Pero las funerarias ahora se están preparando en vez de desacelerar".

Las pautas del gobierno federal que prohíben las reuniones de más de 10 personas, además de las directivas estatales y locales que ordenan a los residentes permanecer en sus hogares, restringirán todos los rituales, excepto los más básicos.

En Washington, DC, el Cementerio Nacional de Arlington está cerrado al público en general para detener la propagación del virus. Aunque todavía se pueden celebrar funerales, al menos tres docenas se han pospuesto en los últimos días, dijo Barbara Lewandrowski, directora de asuntos públicos del cementerio.

"Cada familia tiene una razón personal para esperar", dijo.

Jack Mitchell, vocero de la National Funeral Directors Association y director de una funeraria en Baltimore, tenía programado un servicio para el jueves 19 de marzo en un centro de retiro local. En medio de las preocupaciones por el coronavirus, el centro canceló abruptamente la ceremonia de cremación y la recepción posterior.

"Voy a mantener la urna y tendrán el servicio más adelante", dijo Mitchell.

A medida que los trabajadores de las funerarias manejan más cuerpos potencialmente infectados con el virus, están duplicando sus precauciones habituales, dijo Rob Goff, director ejecutivo de la Washington State Funeral Directors Association.

"Todavía no estamos seguros de cuánto tiempo permanece el virus en el tejido humano muerto", dijo.
Funcionarios de salud aconsejan a los trabajadores que transportan cuerpos de personas que han muerto por COVID-19 que usen máscaras sobre la boca y la nariz porque los cuerpos pueden exhalar el virus cuando se mueven.

Los trabajadores también deben usar bolsas dobles para contenerlos, dijo Goff. Las pautas de los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC) exigen desinfectar el exterior de las bolsas para cadáveres y seguir las precauciones de embalsamamiento para los virus difíciles de matar.
Las funerarias desalientan tocar o besar los cuerpos de las personas que han muerto por COVID-19, dijo Bob Achermann, director ejecutivo de la California Funeral Directors Association.

"En aquellas culturas en las que la costumbre es limpiar el cuerpo o envolverlo en una mortaja, habría que pensar si es aconsejable si la persona tuvo COVID-19", dijo.

Más preparaciones y funerales se están haciendo por internet, agregó Achermann, para proteger al personal, las familias y los invitados de posibles infecciones.

Como resultado, aumenta la demanda de transmisiones virtuales de funerales y otros servicios en línea. Los sitios web relacionados con funerales, incluidos eCondolence.com y shiva.com, han visto un "tremendo aumento" en el tráfico en línea, dijo Michael Schimmel, director ejecutivo de Sympathy Brands, un mercado en línea.

"La gente solo quiere asegurarse de hacer lo correcto", dijo.

David Lutterman, director ejecutivo de OneRoom, una firma internacional que se ha especializado en la transmisión en vivo de funerales durante la última década, dijo que las 100,000 visitas semanales de la compañía han aumentado aproximadamente en un 60%.

"La capacidad de transmitir un servicio se ha convertido de pronto en la tarea más importante de una funeraria", dijo Lutterman.

Aun así, es difícil para las familias que no pueden llevar el luto habitual. En la funeraria Sol Levinson & Bros, en Pikesville, Maryland, los miembros del personal aconsejan a la clientela judía que renuncie al tradicional ritual de la “shiva” que invita a los dolientes a reunirse en la casa de la familia, dijo Levinson.

En Hayward, California, donde está vigente una orden de permanecer en casa, las visitas en persona continúan en Chapel of the Chimes, un complejo de cementerios y funerarias de 61 acres. Pero los visitantes llegan a distintas horas para mantener grupos de menos de 10 personas y seguir las pautas de distanciamiento social e higiene.

"Nuestras familias están siendo increíblemente amables", dijo David Madden, gerente general, señalando que las funerarias se consideran negocios esenciales que pueden permanecer abiertos.

Muchos directores de funerarias en el estado de Washington están limitando el número de miembros de la familia permitidos en las salas de espera y oficinas, o están haciendo negocios usando el correo electrónico, la firma remota de documentos y otras herramientas a distancia. Eso significa menos apoyo en persona para las familias.

"Por lo general, cuando las personas están de duelo, les gusta consolarse mutuamente", dijo Walker. "Ya es un momento difícil para las familias, y esto agrava su dolor".

Walker y otros observan de cerca cómo los expertos en salud pública trabajan para frenar el creciente número de casos de COVID-19. Ha visto los informes atemorizantes de Italia, donde se han prohibido los funerales tradicionales y los cuerpos se acumulan en las morgues de los hospitales.

No especularía sobre si ese escenario podría suceder en los Estados Unidos.

"No quiero decir que vamos a ser Italia", dijo. “Solo creo que tenemos que ir un día a la vez. O, como le dije a mi equipo hoy, una hora a la vez".

Esta historia fue producida por Kaiser Health News, un programa editorialmente independiente de Ia Kaiser Family Foundation no relacionado con Kaiser Permanente.

Créditos foto: Brand X Pictures/Getty Images
JoNel Aleccia
Kaiser Health News

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"Esta historia fue producida por Kaiser Health News, un programa editorialmente independiente de la Kaiser Family Foundation".