How To Avoid Coronavirus? Lessons From People Whose Lives Depend On It

Personas vulnerables a toda infección, y sus médicos, explican cómo evitar el coronavirus

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By Anna Maria Barry-Jester
Kaiser Health News
(Versión en español al final)

Andrea Amelse knows hand-washing.

For the past eight years, she’s been washing her hands pretty much every time she passes a sink. When she’s near a bottle of antibacterial gel, she uses it. She makes a point of avoiding people with contagious illnesses, even though it can be uncomfortable to ask to work from home or miss a date with friends. And she makes sure she gets plenty of sleep, not always easy at age 25.

Amelse was diagnosed in 2012 with lupus, an autoimmune disease that makes her vulnerable to infections. She’s since developed pulmonary arterial hypertension, a condition that requires intravenous therapy via a central line to her heart. Both illnesses place her at heightened risk for viral and bacterial illnesses. So, she has adapted as a matter of survival, taking to heart long-standing axioms on what constitutes good hygiene.

As the highly contagious new coronavirus continues its spread through the U.S., the general public could learn a thing or two from Amelse and the millions of other Americans with weakened immune systems who already live by rules of infection control. Whether it’s people who had recent organ transplants, people undergoing chemotherapy or people with chronic diseases, America has a broad community of immunosuppressed residents who long ago adopted the lifestyle changes public officials now tout as a means of avoiding contagion: Wash your hands, and wash them often. Don’t touch your face. Avoid that handshake. Keep your distance from people who cough and sneeze.

Amelse doesn’t follow the advice perfectly — of course she touches her face sometimes. “You do these things unknowingly, so forcing yourself to break these habits can be challenging,” she said. But the incentive to keep getting better is there. “If you get a cold and you give me that same cold, you might get it for a week. I’ll get it for a month.”

Even with her dedication, COVID-19 is proving a daunting prospect to face. And she has a stake in Americans adopting these habits because, while the disease is relatively minor for many people who get it, it can be life-threatening for people with preexisting conditions.

Amelse works at a health literacy startup in Minneapolis that helps patients with complicated diseases learn about their illness. She knows a lot about health and how to prevent infection. Still, the threat of COVID-19 is unnerving, for her and her doctors.

With a virus so new, official guidance on what people at heightened risk should do to steer clear of COVID-19 is limited. But the Centers for Disease Control and Prevention recently said the virus seems to hit hardest in people 60 and older with underlying health concerns. There is also concern for younger people with limited immune systems or complex diseases.

Health officials are asking those at risk to stockpile two-week supplies of essential groceries and medicines in case they need to shelter at home; to avoid crowds and heavily trafficked areas; to defer nonessential travel; and to track what’s going on in their community, so they know how strictly to follow this advice.

Infection control always follows a similar set of principles, said Dr. Jay Fishman, director of the Transplant Infectious Disease and Compromised Host Program at Massachusetts General Hospital and a professor at Harvard Medical School. The most important things for people to do right now are the things he always recommends to his organ transplant and cancer patients. Again, think hand-washing and avoiding spaces where sick people congregate.

Still, the recommendations aren’t one-size-fits-all. Some people are born with stronger immune systems, and immune deficits exist on a spectrum, said Fishman. How strict people need to be to prevent illness can vary depending on how susceptible they are.

Recommendations also need to take into account what people can and will do, he said. Children, for example, are among the greatest germ vectors of all time, but Fishman doesn’t ask his patients with grandchildren to stay away from their young family members. “We did the transplant so you can see your grandchildren,” he might tell them.

Similarly, avoiding crowds and staying away from sick people is easy for some but can be all but impossible if you work in food service, for example. Find ways to avoid the risks and reduce them where possible.

Though there isn’t great research on how well transplant patients and others manage to prevent infection, Fishman said many of his patients don’t get sick any more frequently than the general population, despite their vulnerabilities. But when they do, the illnesses tend to last longer, be more severe and put people at higher risk for additional infections. He counsels patients to be vigilant, but also to live their lives and not be ruled by fear.

Dr. Deborah Adey, a transplant nephrologist for UCSF Health, echoed Fishman, saying she likes to find ways to help her patients carry on with their lives. A patient recently asked if it was OK to fly to Salt Lake City, and she suggested they drive instead.

Gauging the risks can be tough. Amelse was relieved when a major health conference she was scheduled to attend recently in Florida was canceled at the last minute. She wasn’t sure it was safe to travel, but it also was unclear how to categorize an important work trip: Was this essential? Nonessential?

Adey conducts follow-up appointments via teleconferencing where possible, to keep her patients out of medical facilities. Hospitals are, by design, places for the sick, and people with compromised immune systems are generally advised to avoid them and the viruses and bacteria potentially inside.

That matches advice from officials in California and other states, asking people to stay out of emergency rooms unless absolutely necessary. They are asking people, when possible, to call ahead to their doctors and stay home unless an illness is serious.

And, similar to what public officials are advising the general population, Adey does not recommend that her patients wear face masks when out in public or even at the clinic. “The only people I would recommend is if they’ve got a lot of close contact with the general public, and they can’t afford to be off work.”

While much has been made of the hoarding sprees for face masks, the empty hand sanitizer shelves are equally frustrating for Amelse. Every 48 hours, she has to mix and administer drugs she places in an IV that goes into her heart. Everything must be sanitized, and she typically gets monthly shipments of antibacterial wipes and sanitizer. If suppliers run out, she’s worried she’ll have to go to a hospital to have the drugs administered — exactly where her doctors don’t want her to be.

Officials are desperately working on a vaccine for the coronavirus for use in as little as 12 to 18 months. But many vaccines are made from live viruses and can’t be given to some immunosuppressed people.

Given the risk COVID-19 poses for people with compromised immune systems, the government needs to stress how important it is for everyone to follow good hygiene protocols, said Fishman. “The worst thing we can do is downplay it.”

And for those just getting up to speed on preventing infections, Amelse has advice: “Viruses don’t pick and choose; they will latch on anywhere,” she said. Even if it’s not a serious illness for you, “there are people in your life that you can infect. You have the obligation and the responsibility to take care of your loved ones.”

Photo credit: Lydia Zuraw/KHN

This KHN story first published on California Healthline, a service of the California Health Care Foundation.

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Andrea Amelse sabe lavarse las manos muy bien.

Durante los últimos ocho años, se las ha estado lavando casi cada vez que pasa por un fregadero. Cuando hay un desinfectante de manos, lo usa. Se esfuerza por evitar a las personas con enfermedades contagiosas, aunque implique trabajar desde casa o perderse una reunión con amigos. No siempre es fácil a los 25 años.

En 2012, a Amelse le diagnosticaron lupus, una enfermedad autoinmune que la hace vulnerable a las infecciones. Desde entonces ha desarrollado hipertensión arterial pulmonar, una condición que requiere de terapia intravenosa a través de una vía central a su corazón.

Ambas enfermedades la colocan en mayor riesgo de infecciones virales y bacterianas. Por eso, su adaptación es una cuestión de supervivencia: ha tomado muy en serio axiomas de larga data sobre lo que constituye una buena higiene.

A medida que el nuevo, y altamente contagioso, coronavirus continúa propagándose en los Estados Unidos, el público en general podría aprender una o dos cosas de Amelse y millones de otros estadounidenses con sistemas inmunes debilitados, que ya viven según las reglas de control de infecciones.

Ya sea que se trate de personas que recibieron trasplantes de órganos recientemente, personas que reciben quimioterapia u otras con enfermedades crónicas, Estados Unidos tiene una amplia comunidad de residentes inmunodeprimidos que hace mucho tiempo adoptaron los cambios en el estilo de vida que los funcionarios ahora promueven como un medio para evitar el contagio: lávate las manos y hazlo a menudo. No te toques la cara. Evita ese apretón de manos. Manténte alejado de las personas que tosen y estornudan.

Amelse no sigue los consejos a la perfección, a veces se toca la cara. “Lo haces sin siquiera darte cuenta, por eso quebrar estos hábitos puede ser un desafío”, dijo. Pero el incentivo para seguir mejorando está ahí. “Si estás resfriado y me contagias, tú estarás enfermo por una semana. Yo por un mes”.

Incluso con su dedicación, COVID-19 está demostrando ser algo difícil de enfrentar. Y sabe que los estadounidenses deben adoptar estos hábitos porque, aunque la enfermedad es relativamente menor para muchas personas que la contraen, puede ser mortal para las que tienen condiciones preexistentes.

Amelse trabaja en una pequeña organización de educación en salud en Minneapolis que ayuda a pacientes con enfermedades complicadas a aprender sobre su enfermedad. Sabe mucho sobre salud y cómo prevenir una infección. Aun así, la amenaza de COVID-19 la desconcierta a ella y a sus médicos.

Con un virus tan nuevo, la orientación oficial sobre lo que deberían hacer las personas con mayor riesgo para mantenerse alejados de COVID-19 es limitada. Pero los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades (CDC) dijeron recientemente que pareciera que el virus afecta más a personas de 60 años o más con problemas de salud subyacentes. También existe preocupación por las personas más jóvenes con sistemas inmunes limitados o enfermedades complejas.

Los funcionarios de salud están pidiendo a las personas en riesgo que acumulen suministros para dos semanas de víveres y medicamentos esenciales en caso que necesiten permanecer en casa; para evitar multitudes y áreas muy transitadas; evitar los viajes no esenciales; y monitorear lo que sucede en su comunidad.

El control de infecciones siempre sigue un conjunto similar de principios, explicó el doctor Jay Fishman, director del Transplant Infectious Disease and Compromised Host Program en el Hospital General de Massachusetts y profesor de la Escuela de medicina de la Universidad de Harvard.

Aun así, las recomendaciones no son tan uniformes. Algunas personas nacen con sistemas inmunes más fuertes y otras tienen déficit inmunológico, dijo Fishman. Qué tan estrictas deben ser las personas para prevenir enfermedades puede variar según cuán susceptibles sean.

Las recomendaciones también deben tener en cuenta lo que las personas pueden y harán, dijo. Los niños, por ejemplo, se encuentran entre los mejores vectores de gérmenes de todos los tiempos, pero Fishman no les pide a sus pacientes con nietos que se mantengan alejados de los miembros jóvenes de su familia. “Realizamos el trasplante para que puedan ver a sus nietos”.

Del mismo modo, evitar multitudes y mantenerse alejado de las personas enfermas es fácil para algunos, pero puede ser casi imposible si trabajas, por ejemplo, en servicios. Encuentra formas de evitar los riesgos y reducirlos cuando sea posible.

Fishman dijo que muchos de sus pacientes no se enferman con más frecuencia que la población general, a pesar de sus vulnerabilidades. Pero cuando lo hacen, las enfermedades tienden a durar más, a ser más graves y a poner a las personas en mayor riesgo de contraer infecciones adicionales. Aconseja a los pacientes que estén atentos, pero también que vivan sus vidas y no se rijan por el miedo.

La doctora Deborah Adey, nefróloga de trasplantes de UCSF Health, se hizo eco de Fishman, diciendo que le gusta encontrar formas de ayudar a sus pacientes a continuar con sus vidas. Un paciente recientemente preguntó si estaba bien volar a Salt Lake City, y ella sugirió que fuera en auto en vez de en avión.

Medir los riesgos puede ser difícil. Amelse se sintió aliviada cuando una importante conferencia de salud a la que tenía programado asistir en Florida se canceló a último momento. No sabía si era seguro viajar, pero tampoco estaba claro cómo clasificar un viaje de trabajo importante: ¿era esencial? ¿No lo era?

Adey realiza citas de seguimiento por teleconferencias cuando es posible, para mantener a sus pacientes fuera de las instalaciones médicas. Los hospitales son, por diseño, lugares para los enfermos, y generalmente se aconseja a las personas con sistemas inmunes comprometidos que los eviten, junto con los virus y bacterias que habitan en hospitales.

Eso coincide con el consejo de funcionarios en California y otros estados, que piden a las personas que se mantengan fuera de las salas de emergencia a menos que sea absolutamente necesario. Les dicen que, cuando sea posible, que llamen con anticipación a sus médicos y se queden en casa a menos que una enfermedad sea grave.

Y, de manera similar a lo que los funcionarios públicos aconsejan a la población general, Adey no recomienda que sus pacientes usen máscaras faciales cuando están en público o incluso en la clínica. “Las únicas personas que recomendaría es si tienen mucho contacto cercano con el público en general y no pueden permitirse el lujo de estar fuera del trabajo”.

Científicos están trabajando desesperadamente en una vacuna contra el coronavirus, que estaría disponible dentro de 12 a 18 meses. Pero muchas vacunas están hechas de virus vivos y no se pueden administrar a algunas personas inmunodeprimidas.

Dado el riesgo que COVID-19 representa para las personas con sistemas inmunes comprometidos, el gobierno necesita enfatizar la importancia de que todos sigan buenos protocolos de higiene, dijo Fishman.

Y para aquellos que se están poniendo al día en la prevención de infecciones, Amelse tiene consejos: “Los virus no eligen; se pegarán en cualquier parte”, dijo. Incluso si no es una enfermedad grave para ti, “hay personas en tu vida que puedes infectar. Tienes la obligación y la responsabilidad de cuidar a tus seres queridos”.

Crédito foto: Lydia Zuraw/KHN